El gobierno de EE. UU. Está preparado para retirar las advertencias antiguas sobre el colesterol

Por Peter Whoriskey

¿Hora de volver a poner los huevos en el menú? (Deb Lindsey para el Washington Post)

El principal panel asesor de nutrición de la nación ha decidido abandonar su advertencia sobre el consumo de alimentos cargados de colesterol, una medida que podría deshacer casi 40 años de advertencias del gobierno sobre su consumo.

El hallazgo del grupo de que el colesterol en la dieta ya no debe considerarse un “nutriente de preocupación” contrasta con los hallazgos del comité hace cinco años, la última vez que se reunió. Durante esos procedimientos, como en años anteriores, el panel consideró que la cuestión del exceso de colesterol en la dieta estadounidense era un problema de salud pública.

El hallazgo sigue una evolución del pensamiento entre muchos nutricionistas que ahora creen que, para los adultos sanos, comer alimentos ricos en colesterol puede no afectar significativamente el nivel de colesterol en la sangre o aumentar el riesgo de enfermedad cardíaca.

El mayor peligro a este respecto, creen estos expertos, no radica en productos como los huevos, los camarones o la langosta, que son altos en colesterol, sino en demasiadas porciones de alimentos con grasas saturadas, como carnes grasas, leche entera y mantequilla.

La nueva visión sobre el colesterol en los alimentos no revierte las advertencias sobre los altos niveles de colesterol “malo” en la sangre, que se han relacionado con enfermedades del corazón. Además, algunos expertos advirtieron que las personas con problemas de salud particulares, como la diabetes, deben continuar evitando las dietas ricas en colesterol.

Si bien los estadounidenses pueden estar acostumbrados a consejos dietéticos conflictivos, el cambio en el colesterol proviene del influyente Comité Asesor sobre Pautas Dietéticas, el grupo que proporciona la base científica para las “Pautas Dietéticas”. Esa publicación federal tiene amplios efectos en la dieta estadounidense, lo que ayuda a determine el contenido de los almuerzos escolares, afectando la forma en que los fabricantes de alimentos publicitan sus productos y sirviendo de base para una gran cantidad de consejos sobre dietas.

El panel expuso la decisión sobre el colesterol en diciembre, en su última reunión antes de redactar un informe que servirá de base para la próxima versión de las pautas. Posteriormente, se publicó un video de la reunión en línea y una persona con conocimiento directo de los procedimientos dijo que el hallazgo de colesterol llegaría al informe final del grupo, que se entregará dentro de unas semanas.

Después de que Marian Neuhouser, presidenta del subcomité pertinente, anunció la decisión al panel en la reunión de diciembre, un panelista pareció vacilar.

“¿Entonces no estamos haciendo una recomendación [para el colesterol]?”, Dijo en la reunión Miriam Nelson, profesora de la Universidad de Tufts, en el panel, como si tratara de absorber el pensamiento. “Está bien … Bummer”.

Los miembros del panel, llamado Comité Asesor de Pautas Alimentarias, dijeron que no harían comentarios hasta la publicación de su informe, que se presentará ante el Departamento de Salud y Servicios Humanos y el Departamento de Agricultura.

Si bien esas agencias podrían ignorar las recomendaciones del comité, las desviaciones importantes no son comunes, dijeron los expertos.

Hace cinco años, “no creo que las Pautas Dietéticas se separen del informe del comité”, dijo Naomi K. Fukagawa, profesora de la Universidad de Vermont que se desempeñó como vicepresidenta del comité en 2010. Fukagawa dijo que apoya el cambio en el colesterol.

Walter Willett, presidente del departamento de nutrición de la Escuela de Salud Pública de Harvard, también dijo que el cambio en el colesterol es un “movimiento razonable”.

“Ha habido un cambio de pensamiento”, dijo.

Pero el cambio en el colesterol de la dieta también muestra cómo la complejidad de la ciencia de la nutrición y la falta de investigación definitiva pueden contribuir a la confusión para los estadounidenses que, mientras buscan orientación sobre qué comer, a menudo se encuentran a flote de consejos contradictorios.

El colesterol ha sido un elemento importante en las advertencias alimentarias en los Estados Unidos al menos desde 1961, cuando apareció en las pautas desarrolladas por la American Heart Association. Adoptadas posteriormente por el gobierno federal, estas advertencias ayudaron a cambiar los hábitos alimenticios, el consumo per capita de huevos se redujo en un 30 por ciento y perjudicó a los productores de huevos.

Sin embargo, incluso hoy, después de más de un siglo de investigación científica, los científicos están divididos.

Algunos nutricionistas dijeron que levantar la advertencia sobre el colesterol se ha retrasado hace mucho tiempo, señalando que Estados Unidos está desfasado con respecto a otros países, donde las pautas de dieta no distinguen al colesterol. Otros apoyan mantener una advertencia.

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Se espera que la próxima versión de las Pautas Dietéticas, el documento que se revisa cada cinco años, navegue por innumerables controversias similares. Entre ellos: la sal, la carne roja, el azúcar, las grasas saturadas y el último de los fabricantes de alimentos, los omega-3.

Al igual que con el colesterol, los burócratas federales utilizarán los consejos del panel dietético sobre estos temas para redactar las nuevas pautas, que ofrecen a los estadounidenses instrucciones claras, y en ocasiones muy específicas, prescripciones de miligramos. Pero tal precisión puede enmascarar debates a veces tumultuosos sobre nutrición.

“Casi todos los nutrientes imaginables tienen publicaciones revisadas por pares que lo asocian con casi cualquier resultado”, ha escrito John PA Ioannidis, profesor de medicina y estadística en Stanford y uno de los críticos más duros de la ciencia nutricional. “En esta literatura de proporciones epidémicas, ¿cuántos resultados son correctos?”

Ahora viene el cambio en el colesterol.

A pesar de que ha surgido evidencia contraria a lo largo de los años, la campaña contra el colesterol dietético ha continuado. En 1994, los fabricantes de alimentos debían informar los valores de colesterol en la etiqueta de nutrición. En 2010, con la publicación de las más recientes “Pautas dietéticas”, los expertos se centraron nuevamente en el problema del “exceso de colesterol en la dieta”.

Sin embargo, muchos han visto la evidencia contra el colesterol como débil, en el mejor de los casos. En 2013, un grupo de trabajo organizado por el American College of Cardiology y la American Heart Association examinó los estudios sobre el colesterol en la dieta. El grupo encontró que no había “evidencia suficiente” para hacer una recomendación. Muchos de los estudios que se habían realizado, dijo el grupo de trabajo, eran demasiado amplios para distinguir el colesterol.

“Mirando hacia atrás en la literatura, simplemente no pudimos ver el tipo de ciencia que apoyaría las restricciones dietéticas”, dijo Robert Eckel, copresidente del grupo de trabajo y profesor de medicina en la Universidad de Colorado.

Las pautas actuales de EE. UU. Exigen que se restrinja el consumo de colesterol a 300 miligramos diarios. De acuerdo con cifras federales, los hombres adultos estadounidenses ingieren aproximadamente 340 miligramos de colesterol al día. Esa cifra recomendada de 300 miligramos, dijo Eckel, es “solo una de esas cosas que se lleva adelante y se sigue adelante aunque la evidencia sea mínima”.

“Simplemente no lo sabemos”, dijo.

Otros estudios importantes han indicado que comer un huevo al día no aumenta el riesgo de enfermedad cardíaca de una persona sana, aunque los pacientes diabéticos pueden correr un mayor riesgo.

“EE. UU. Es el último país del mundo en establecer un límite específico para el colesterol dietético”, dijo David Klurfeld, un científico especializado en nutrición del Departamento de Agricultura de EE. UU. “Algo de eso es inercia científica”.

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La persistencia del miedo al colesterol puede surgir, en parte, de la plausibilidad de su peligro.

Desde el siglo XIX, los científicos reconocieron que la placa que obstruía las arterias consistía, en parte, en colesterol, según los historiadores.

Parecería lógico, entonces, que una dieta alta en colesterol terminaría obstruyendo las arterias.

En 1913, Niokolai Anitschkov y sus colegas del Instituto de Medicina Militar del Zar en San Petersburgo, decidieron probarlo en conejos. El grupo alimentó a los conejos con colesterol durante aproximadamente cuatro a ocho semanas y vio que la dieta del colesterol les hacía daño. Ellos pensaron que estaban en algo grande.

“A menudo ocurre en la historia de la ciencia que los investigadores (…) obtienen resultados que requieren que veamos las cuestiones científicas bajo una nueva perspectiva”, escribieron él y un colega en su artículo de 1913.

Pero no fue hasta la década de 1940, cuando la enfermedad cardíaca estaba en aumento en los Estados Unidos, que los peligros de una dieta de colesterol para los humanos se enfocaron más en la atención.

Los experimentos en biología, así como otros estudios que siguieron las dietas de grandes poblaciones, parecían vincular las dietas ricas en colesterol a las enfermedades cardíacas.

Pronto siguieron advertencias públicas. En 1961, la American Heart Association recomendó que las personas redujeran el consumo de colesterol y finalmente establecieran un límite de 300 miligramos por día. (Para comparar, la yema de un solo huevo tiene aproximadamente 200 miligramos).

Eventualmente, la idea de que el colesterol es dañino impregnó la conciencia del país que los mercadólogos publicitaron sus alimentos basándose en “no colesterol”.

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Lo que Anitschkov y los otros científicos tempranos no pudieron haber previsto es qué tan complicada podría resultar la ciencia del colesterol y las enfermedades cardíacas: que el cuerpo crea colesterol en cantidades mucho más grandes de lo que proporciona su dieta, que el cuerpo regula la cantidad de sangre y que hay colesterol “bueno” y “malo”.

Además de la complejidad, la forma en que las personas procesan el colesterol difiere. Los científicos dicen que algunas personas, alrededor del 25 por ciento, parecen ser más vulnerables a las dietas ricas en colesterol.

“Resultó ser más complicado de lo que cualquiera podría haber sabido”, dijo Lawrence Rudel, profesor de la Escuela de Medicina de la Universidad de Wake Forest.

Como estudiante de posgrado en la Universidad de Arkansas a fines de la década de 1960, Rudel encontró el documento de Anitschkov y decidió concentrarse en comprender una de sus curiosidades. Al pasar, el documento señaló que mientras la dieta del colesterol dañaba a los conejos, no tenía ningún efecto en las ratas blancas. De hecho, si Anitschkov se hubiera centrado en cualquier otro animal además del conejo, los efectos no hubieran sido tan claros: los conejos son excepcionalmente vulnerables a la dieta alta en colesterol.

“La razón de la diferencia, ¿por qué un animal se desintegra en la dieta del colesterol? Parecía algo que podría resolverse”, dijo Rudel. “Eso fue hace unos 40 años. Todavía no sabemos qué explica la diferencia “.

En verdad, los científicos han hecho algunos progresos. Rudel y sus colegas han podido criar monos ardilla que son más vulnerables a la dieta del colesterol. Esa y otras evidencias los llevan a creer que para algunas personas, como para los monos ardilla, la genética es la culpable.

Rudel dijo que todavía se debe advertir a los estadounidenses sobre el colesterol.

“Los huevos son un alimento casi perfecto, pero el colesterol es un potencial malvado”, dijo. “Comer demasiado al día no perjudicará a todos, pero dañará a algunas personas”.

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Los científicos han estimado que, incluso sin contar el costo de la obesidad, las enfermedades relacionadas con los malos hábitos alimenticios matan a más de medio millón de personas cada año. Ese peaje se usa a menudo como un argumento para más investigación en nutrición.

Actualmente, los Institutos Nacionales de la Salud gastan alrededor de $ 1.5 mil millones anuales en investigación nutricional, una cantidad que representa aproximadamente el 5 por ciento de su presupuesto total.

El cambio en el colesterol, dicen algunos críticos, es solo una evidencia más de que la ciencia de la nutrición necesita más inversión.

Otros, sin embargo, dicen que la reversión podría verse como un signo de progreso.

“Estas inversiones en el campo nos hacen pensar y nos sorprenden”, dijo David Allison, profesor de salud pública en la Universidad de Alabama en Birmingham. “Pero en la ciencia, el cambio es normal y esperado”.

Cuando nuestra visión del cosmos cambió de Ptolomeo a Copérnico a Newton y Einstein, Allison dijo: “La reacción no fue decir: ‘Oh, Dios mío, ¡algo está mal con la física!’ Nosotros decimos: ‘Dios mío, ¿no es genial?’ ”

Allison dijo que el problema en la nutrición se debe a la arrogancia que a veces acompaña a los consejos dietéticos. Un poco de humildad podría recorrer un largo camino.

“Donde la nutrición tiene algunos problemas”, dijo, “es toda la confianza, el vitriolo y el moralismo que acompañan nuestras recomendaciones”.

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